40 Jaar Autobedrijf van Empel

Weekblad de Brug | 1 oktober 2015

Autobedrijf Van Empel Berlicum bestaat 40 jaar

Citroën en steeds meer

BERLICUM – In de wijde omgeving geniet Autobedrijf Van Empel voornamelijk bekendheid als Citroën- specialist, ook al begon het veertig jaar geleden als universele garage. De verbreding die de zaak tegenwoordig nastreeft betekent in feite een terugkeer naar de oorsprong, maar dan wel volgens de normen en met de uitstraling van nu.

Een eerste blik in de ruime showroom leert dat Citroëns hier voorlopig nog wel zullen domineren. Niet verwonderlijk, want Autobedrijf Van Empel representeert het merk al sinds 1983 en bouwde eromheen een grote klantenkring op. “Het blijft zeker de hoofdzaak, maar we doen er ook steeds meer Peugeots bij, die technisch veel overeenkomsten met Citroëns vertonen,” zegt Anita van Empel, die – sinds het terugtreden van vader Piet als directeur – samen met haar broer Maarten aan het roer staat. Maarten voegt toe: “We repareren ook andere merken auto’s, die op dit moment zo’n dertig procent van de werkplaatsopdrachten bepalen. Dat aandeel stijgt alleen maar. Sinds de nieuwbouw in de winter van 2011-2012 kunnen we ook hoge voertuigen repareren, zoals bussen en campers. Enkele van onze bruggen dragen een gewicht tot 5,5 ton. Die faciliteit vind je bijna nergens hier in de regio.”

Piet van Empel voelt zich nog teveel verbonden met het bedrijf om het de rug toe te keren. Hij ondersteunt bij in- en verkoop en verzorgt de haal- en brengservice voor klanten. De start van zijn eigen bedrijf destijds volgde na een periode van monteurschap bij enkele garages. “Ik hobbyde al wel bij huis, wat de buurt niet zo’n succes vond. Uiteindelijk kon ik, met dank aan de gemeente, een stuk grond naast mijn eigen terrein bemachtigen en voor mezelf beginnen.” 1 oktober 1975 ging het bedrijf officieel van start en acht jaar later werd de kiem voor een samenwerking met Citroën gelegd. “Ik had al ervaring met Franse merken en zag dat er genoeg Eenden, GS’en en GSA’s in de omgeving rondreden. De grotere modellen staken dermate complex in elkaar, dat de meeste monteurs er niet graag aan sleutelden. Daar lagen kansen.”

Het geluk hielp een handje. “Ik stapte – als subdealer –  weliswaar in crisistijd in, maar de toen nieuwe BX bleek een bestseller,” vertelt Piet van Empel. “Later kreeg ik heel veel nieuwe klanten uit de wijdere regio, want eerst ging de dealer in Uden over de kop, toen stopten de collega’s in Vught ermee en vervolgens moest het bedrijf in Den Bosch het faillissement aanvragen.” Een enorme opsteker was een topscore in een mystery shopper-onderzoek van de ANWB, ruim tien jaar geleden. “Het betrof een werkplaatstest, waarin we eerste van Zuid-Nederland en derde op landelijk niveau werden. Dat leverde ons veel nieuwe klanten op en het werkt nu zelfs nog steeds door.” Het zegt iets over de servicegraad van Autobedrijf Van Empel, dat ondanks groei en professionalisering – met een aantal forse verbouwingen in de lange geschiedenis – blijft vasthouden aan de vertrouwde dorpse mentaliteit. In de wijde omgeving weten berijders van Citroëns en steeds meer andere merken dat te waarderen.